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[과학] 노벨상 받는 미국인 과학자들 워싱턴주재 스웨덴대사관에서 회동 (Eng)


금년도 노벨상 시상식이 오는 10일 놀웨이수도 오슬로와 스웨덴 수도 스톡홀름에서 거행됩니다. 노벨 평화상만은 오슬로에서, 다른 나머지 노벨상들은 스톡홀름에서 수여됩니다. 올해 미국인 과학자들은 노벨 물리학과 화학 그리고 의학 부문에서 모두 5명이 수상하게 되었습니다. 이들 5명 미국 노벨상 수상자들중 4명이 최근 이곳 워싱턴주재 스웨덴대사관에서 자리를 함께하고 그간의 연구활동과 노벨상 수상에 관한 소감을 밝혔습니다.

미 항공우주국, 나사부설, 고다드 우주비행연구소의 <죤 마써(John Mather)>씨와 미국서부 버클리에 있는 캘리포니아 주립대학교 <죠지 스무트(George Smoot)>교수는 우주형성 기원에 대한 탐구노력으로 노벨물리학상을 공동 수상합니다. 스무트교수는 우주태동을 말하는 이른바 빅 뱅에 뒤이은 초기우주의 지도를 작성하기 위해 약칭 <코베(COBE)>로 불리우는 위성인, 우주배경 탐색선이 보내오는 측정치를 이용했다고 밝혔습니다.

우주형성 초기형태가 어떠했는지 구체적인 모형을 작성하기 위해 위성이 보내온 빛을 이용했다면서 무트교수는 일반인들이 태양의 형상을 알게 되는 것은, 태양을 직접 손으로 만지지는 않더라도 눈으로 바라보거나 사진을 통해서라는 점을 직접 위성사진을 가리키며 설명합니다. 예를 들어 8분전에 보았던 태양주변의 가장 가까이 있는 혹성들은 몇년전의 모습이고 그 주변의 태양계의 형상은 200만 년전의 모습일수 있다는 것입니다. 그런식으로 이해하다보면 우주형성 초기의 형상을 알수 있게 된다고 무트교수는 설명합니다.

노벨 생리학 또는 의학상은 스탠포드대학교의 앤드류 화이어(Andrew Fire)교수와 매사추세츠 주립대학교의 크레이그 멜로(Craig Mello)교수에게 돌아갔습니다. 이들은 유전인자 DNA안의 유전적기능을 차단하는 방식인 이른바 RNA 특성을 발견했습니다. 화이어교수는 그간의 연구작업은 연구활동에 크게 도움이 되고 있고 결국에는 암과 같은 질병치료에 기여할수도 있다고 자신합니다.

예를들어, 몸안에서 어떤 종양을 자라게 하는 유전인자를 제거하기 원한다면, 그 유전인자를 겨냥해 두가닥으로 된 RNA를 체내에 집어넣어 그 종양이 더이상 자라지 못하도록 가로막는 다는 것입니다. 여러가지 서로 다른 상황에서 그런 종류의 연구작업이 이미 시작되었고 따라서 앞으로 5년내지 15년후에는 두가닥으로 된 RNA정제를 환자 스스로 약국에서 구입할수 있게 될것이라고 화이어교수는 희망적으로 전망합니다.

화이어교수와 멜로교수의 RNA 연구활동은 우주생성 초기를 탐구하는 스무트교수와 마써교수의 연구와는 전혀 성격을 달리합니다. 그러나 올해 노벨과학분야 상을 수상한 5명 미국 과학자들은 인간의 존재기원을 캐내기 위한 어려운 작업을 벌이고 있다는 점에서 서로 공통분모를 나누고 있습니다. 모든 문화권과 모든 인간부족은 자체 생성기원에 얽힌 설화들을 갖고 있습니다. 때로는 전설로 또는 신비스런 우화속에 그런 구전들이 전해내려오고 있습니다. 반면에 천체우주관측소나 고고학 또는 생물학 실험실에서도 그런 질문에 답하기 위한 과학적 노력이 부단히 진행되고 있습니다.

이런 서로 다양한 노력 상호간의 연결고리는, 우주생성의 기원을 탐구하고 있는 올해 노벨 물리학상 수상미국 물리학자들에게 매우 확연합니다. RNA연구학자들에게는 그렇게 명확하지는 않을 런지 몰라도 크레이그 멜로교수는, 개별적인 생명체의 여러 종들은 수시로 멸종과 생성을 거듭하고는 있지만 생명의 근본적인 기반은 참으로 오랜세월 이어져 왔다는 점에 주목합니다.

생물학자로서 현대생물학에 있어 가장 믿기힘들정도의 대단한 발견은 지리학 시간대로나 천체학시간대 전반에 걸쳐 생물학적 기본조직이 끊임없이 이어져 내려왔다는 실로 놀라운 지속성이라고 멜로교수는 감탄합니다. 10억년전에 같은 조상에서 비롯된 생명체들이 오늘날까지도 단백질을 만들어내기 위해 유전인자 조직 열기를 해석할수 있는 똑같은 기본적인 유전자 감식체계를 사용한다는 것은 참으로 놀라운 발견이라는 것입니다.

이들 서로 다른 학문분야의 획기적인 연구작업의 실체를 청취자 여러분께서 제대로 이해할수 없다면, 그리 걱정하지 않으셔도 될듯 합니다. 왜냐하면 죤 마써교수와 앤드류 화이어교수모두 서로의 연구업적을 충분히 이해하는데 상당한 어려움이 있었다고 토로했기 때문입니다.

올해 노벨 물리학과 화학, 그리고 의학상 미국인 5명의 공동수상자들은 다른 수상자들과 함께 오는 10일 놀웨이 수도 오슬로와 스웨덴 수도 스톡홀름에서 있게 되는 성대한 의식에서 상금과 상패를 수여받게 됩니다. 12월 10일은 노벨상 창시자인 알프레드 노벨의 서거 110년째가 되는 기념일입니다.

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On Sunday, (December 10, 2006) this year's Nobel Prizes are being presented in Stockholm, Sweden. The annual awards are given to people who have made outstanding contributions in physics, chemistry, literature, peace, economics, and medicine or physiology.

Americans received four of the six Nobel Prizes. Recently, VOA's Deborah Block spoke with several of the winners in science about their breakthroughs -- ranging from an exciting new discovery in genetics, to a new look at the start of the universe.

People have long wondered when the universe began -- how the galaxies started, where the stars came from. Most scientists agree with what is known as the "Big Bang" Theory -- almost 14 billion years ago the portion of the universe we can see today was only a few millimeters across. It has since expanded from a hot, dense state into the vast and much cooler cosmos.

Scientists John Mather and George Smoot won the Nobel Prize in physics for showing further evidence that the Big Bang occurred. Smoot is a Professor of physics at the University of California in Berkeley. He says, "We now have something that's essentially globally accepted by everyone as testable, reasonable. You can reason it through, you can test it with observations, a story of how the universe developed."

Smoot and Mather based their findings on measurements of what's called blackbody radiation -- a remnant of the earliest radiation in the universe. Instruments onboard a satellite called Cobe measured that radiation. According to the Big Bang theory, as the intense heat from the blackbody radiation gradually cooled, the universe expanded.

Mather is with the U.S. Space Agency's Goddard Space Flight Center in the state of Maryland. He says measuring the radiation's spectrum of color and brightness was key. “And so the spectrum measurement basically confirmed that the Big Bang Theory is basically the best theory we have for the origin of the universe -- that the whole universe that we're in now came from a volume no bigger than a golf ball about 13.7 billion years ago. And with the Cobe satellite we saw the hot and cold spots in this radiation that are density fluctuations left over from the Big Bang itself. And we believe that those particular regions are the ones that made galaxies and clusters of galaxies form so that we could exist."

Craig Mello and Andrew Fire received a Nobel Prize in the category of Physiology or Medicine. Both are genetics experts who discovered a mechanism in cells that can control the flow of genetic information by shutting down individual genes.

Known as RNA interference, it can be found in plants, animals and humans. Fire is a genetics professor at Stanford University. "There was evidence of this very effective force in biology, essentially, that could shut genes down and the question is what triggered it. And we were looking for clues about that and what we actually found was a very, very specific unique structure."

By controlling genetic information, RNA interference can provide a defense against viruses and control genes, which cause diseases like cancer.

Craig Mello is a researcher at the University of Massachusetts Medical School. He says he is hopeful RNA interference, or RNAI, will become one of several methods to control disease in the future. "It's not going to be a blockbuster drug right away. It's not going to cure everything. It's only going to work in certain cases at first. And I think we have to keep our hopes down in terms of its actual potential use in the clinic. But I do think -- I'm guardedly optimistic -- about the potential for RNAI getting into the clinic."

George Smoot thinks this year's American Nobel Prize winners in science will have an impact on young people who are considering becoming scientists. "This will encourage more young people to go into it. But if you just look globally, you'll see that science has gotten to be strong in very many countries and it's coming up very impressively in China and India also."

Smoot says he is now on a new scientific quest -- to find out what happened before the Big Bang.

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