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[에너지] 가축의 배설물로 전력생산 - 석유의존도 낮추고 환경오염 막나?


치솟는 석유 가격 때문에 선진국들을 중심으로 석유를 대신할 에너지 개발을 위한 노력이 한창입니다. 특히 환경 오염이 심각한 문제로 대두되며, 자연을 파괴하지 않는 깨끗한 에너지원 개발이 전세계적인 과제로 여겨지고 있는데요, 이런 추세속에 미국에서는 소나 말의 분뇨를 사용해서 전력을 생산하고 목장과 농장이 늘고 있다고 합니다.

오늘은 김근삼 기자와 함께 이에 관한 내용을 알아보겠습니다.

문: 한국에서도 소의 배설물을 농사를 지을 때 거름으로 활용했지만, 이를 통해 전기를 얻는다는 것은 생소하군요?

답: 네, 미국에서도 몬태나 주등 축산업이 집중된 지역을 중심으로 최근 가축의 배설물을 이용한 발전이 활성화되고 있습니다. 특히 고유가를 비롯한 외부적 환경은 새 에너지원 실용화의 원인이 되고 있습니다.

문: 외부적 요인을 말씀하셨는데, 석유 가격 인상은 전세계가 직면한 문제이고 그 밖에 미국의 국내적 요인들이 있습니까?

답: 좋은 질문이십니다. 축산업 종사자들이 에너지 개발에 관심을 기울이게 된 데는 몇 가지 다른 이유들이 있는데요. 우선 이들의 주력 생산품인 축산, 낙농 제품의 원산지 구매가가 꾸준한 하락 추세를 보이고 있는 것이 한 가지 원인입니다. 기존 수입이 줄어들며 축산업 종사자들이 전력 생산이라는 새로운 수입원에 눈을 돌리게 된 것이죠.

또 다른 원인은 미국 정부에서도 석유에 대한 의존도를 낮추고 환경을 보존한다는 차원에서 대체 에너지 장려 정책을 추진하며, 최근들어 가축의 배설물을 이용한 발전에 정부의 보조금이 지급되기 시작했습니다. 그래서 이를 통한 수입이 더욱 늘어나게 됐습니다. 이런 복합적인 요소들이 가축을 활용한 에너지 실용화의 원동력이 되고 있습니다.

문: 소의 배설물을 이용한 발전도 농가의 직접적인 수입원이 될 수 있나보죠?

답: 네, 이들 농장들은 소의 배설물을 이용해서 자신들이 필요로하는 전력은 충분히 확보하고 있으며, 나머지는 주변 가정이나 산업시설에서 활용될 수 있도록 정부에 팝니다. 전력 구입비가 들지 않고, 오히려 정부에 판 전력에 대해 돈을 받으니 수입원이 되지요.

문: 가축의 배설물을 이용해서 전력을 얻는 방법도 궁금한데, 좀 설명해주시죠.

답: 짐승의 배설물에서는 특유의 지독한 냄새가 나죠. 바로 배설물에서 나오는 메탄가스 때문입니다. 이 메탄 가스는 연소가 가능하고, 이를 이용해서 전기를 얻는 것입니다. 소의 배설물을 박테리아를 이용해서 3일 정도 분해시킨 뒤 여기서 내오는 메탄가스를 모아서 발전시설로 보내고, 발전기를 가동시키게 됩니다.

문: 메탄가스 발전이 환경에도 유리하다고 하셨는데 어떤 이유에서죠?

답: 우선 이산화탄소를 발생시키는 석유와 석탄 등 기존 화석 연료를 쓰지 않기 때문에 환경을 보존할 수 있죠. 또 한가지는, 어차피 가축의 배설물에서 나오기 마련인 메탄가스가 그대로 대기에 퍼지면 온실효과를 유발하는 요인이 될 수 있는데, 이를 줄인다는 점에서도 친환경적입니다.

문: 농장에는 흔한 것이 가축의 배설물인데 이를 이용해서 돈도 벌고 환경도 보존할 수 있으니, 이를 활용하는 농장들이 계속 늘어나겠군요?

답: 그렇습니다. 실제 메탄가스 발전을 이용하는 농장들은 어디에서나 재료를 구할 수 있는 편리성을 장점으로 꼽죠. 가축을 키우는한 배설물은 계속 나오기 마련이니까요.

미국에는 7만개 정도의 대형 농장들이 있는데, 전문가들은 메탄가스 발전 시설을 갖추는 곳이 계속 늘어날 것으로 예측하고 있습니다. 특히 앞서 말씀드린 정부의 보조금 제도는 향후 10년간 가축 배설물을 이용한 발전이 실용화되는 데 큰 기여를 할 것으로 보입니다.

이들이 만들어내는 전력은 미국 전체 전력 소비 측면에서는 매우 적은 양이지만, 축산농가와 이들 주변 지역 경제 발전이라는 점에서도 매우 긍정적인 영향을 미칠 것으로 분석됩니다.

냄새나는 가축 배설물로 생활에 꼭 필요한 전기도 생산하고, 또 환경도 보존하는 방법이 앞으로도 더 많이 활용됐으면 좋겠군요. 오늘은 김근삼 기자와 함께 미국에서 메탄가스 발전을 이용하는 농가가 늘고 있다는 소식 전해드렸습니다.

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