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[우주] 화성탐사선 오비터호, 새로운 화성사진 입수 (Eng)


미국 최강의 우주 탐사선이 화성의 비밀에 관한 새로운 사진 자료들을 보내기 시작했습니다. 새로운 자료들에는 이전에 전해온 화성의 물 흐름에 관한 추가 자료와 화성의 환경변화 징후 등이 포함돼 있습니다.

미국 항공우주국, 나사의 과학자들은 또 화성탐사선 오비터호가 화성에 아직도 물이 존재하는지 여부를 탐지할 수 있기를 기대하고 있습니다. 화성 탐사선이 보내온 사진자료들이 어떤 정보를 갖고 있는지 전문가들로부터 알아봅니다.

화성 탐사선 오비터호가 지난 9월 말께와 이 달 초에 보내온 사진들은 과학자들이 사진장비들을 시험해 보기위한 것이었습니다. 그러나 나사의 화성탐사계획 과학자인 스티브 손더스씨는 이 사진들이 이전에 볼 수 없었던 굉장한 광경들을 보여주고 있다고 말합니다.

나사 과학자들은 새로운 화성을 발견한 것이나 다름없다고 손더스씨는 감격해 합니다. 나사의 과학자들이 화성에 새로운 탐사 장비들을 보낼 때 마다 상이한 행성을 보는 셈이라는 것입니다.

화성 탐사선 오비터호는 현재 화성 주위 궤도를 선회하는 위성들보다 더 많은 면적에 관한 다섯 배나 더 화질이 좋은 장비를 갖추고 있습니다. 오비터호는 지름 1미터 이하의 물체들을 촬영할 수 있습니다. 이는 오비터호에 고도로 민감한 카메라가 장치돼 있고 이전의 탐사선들 보다 화성에

20퍼센트나 더 가까운 약 300킬로미터까지 접근해 있는 덕분입니다. 나사의 또 다른 화성탐사 과학자인 리처드 주레크씨는 첫 번째로 보내온 사진들이 놀랍도록 자세한 모습들을 보여주고 있다고 말합니다.

이 사진들은 여객기를 타고 지구 표면을 내려다 보는 것과 맞먹는 아니 그 보다 더 분명한 것들을 볼 수 있다는 것입니다.

나사 당국은 오비터호가 보내온 사진들은 화성의 북극 근처의 표면을 상세하게 보여주고 있으며 얼음덮인 층도 담고 있다고 말합니다. 차스마 보리에르라고 명명된 화성의 이 계곡에 이 같은 다른 양의 얼음과 먼지가 덮인 층이 보인다는 것은 기후주기가 비교적 최근에 일어났음을 시사한다고 죤스 홉킨스 대학의 스콧 머치 교수는 설명합니다.

사진에 나타난 이 같은 것들은 화성 북극점에서 10만 년이나 그 이상에 걸쳐 아주 활발한 기후변화의 기록이 얼음층에 기록돼 있음을 말해준다는 것입니다. 이는 마치 그린랜드의 얼음 중심핵을 관찰함으로써 과거의 지구 기후변화를 알아내는 방법과 아주 비슷한 것이라고 머치 교수는 설명합니다.

한편, 화성 북극에서 훨씬 낮은 위도에 위치한 모르트 발리스로 불리는 또 다른 계곡에서 이전에 유럽우주국 화성익스프레스 위성에 의해 관측됐던 점토층의 차이점들이 오비터호의 사진으로 관측됐습니다. 점토층안에 풍부한 철분이 있는가 하면 다른 점토층에는 알루미늄도 있다는 것입니다. 다시 죤스 홉킨스 대학, 스콧 머치 교수의 말입니다.

점토는 지질학적으로 상당히 중요하다고 머치 교수는 강조합니다. 점토가 생기려면 바위들이 겨울에 엄청나게 긴 기간동안 물에 젖어 있어야 하기 때문이라는 것입니다. 또한 광물학적인 차이점들은 화성의 기후가 장소에 따라 어떻게 다른지를 짐작케 하는 단서가 될 수 있다고 머치 교수는 추정합니다

머치 교수는 점토가 풍부한 장소들은 고대 화성에서 생물에게 적합한 여건이 형성돼 있었을 가능성에 관한 최선의 단서를 보여주고 있다고 말합니다.

그런가 하면 화성의 남반구에 있는 작은 분화구에서도 물에 관한 새로운 증거가 보입니다. 아리조나대학의 지질학자, 알프레드 맥이웬 교수는 협곡층이 마치 비틀어 놓은 것처럼 구부러져 있는 것이 그 증거라고 추정합니다.

그런 협곡 모양은 그 부분에서 물이 흘렀었다는 것을 말해준다는 것입니다. 그것도 지질학적으로 최근의 현상이기 때문에 이전의 관찰결과들을 보다 더 상세하게 확인할 수 있게 된다고 맥이웬 교수는 설명합니다. 이는 화성 표면에 지질학적으로 현 시대에 물이 흐른다는 것을 의미한다는 것입니다.

그러나 화성 표면위로 아직도 물이 스며나오는지 여부가 가장 큰 의문입니다. 나사의 화성탐사 과학자들은 아직 아무 증거도 없지만 나사의 새로운 탐사선과 미국 및 유럽 우주 탐사선의 화성 주위 선회를 통해 오랜 기간에 걸쳐 화성 표면을 계속 관찰하고 있습니다.

그렇지만 나사 과학자들은 화성 표면에서 언제, 얼마동안이나 물이 흘렀었는지 모르고 있습니다. 나사의 과학자 주레크씨의 말입니다.

화성 표면의 물 흐름이 얼마나 지속적이었는지, 한 차례였는지, 여러 차례였는지 알 수가 없다는 것입니다. 주레크씨는 현재 사진으로 보다 자세히 보이듯이 물 흐름의 역사가 아주 복잡하다는 것만 추정할 수 있다고 생각합니다.

과학자들은 화성에 관한 많은 비밀들이 화성 상공에서는 밝혀질 수 없다고 지적합니다. 따라서 현재 쌍둥이 탐사로버인 스피리트호와 오퍼튜니티호 같은 표면 탐사장비들로 더 많이 관찰해야 한다는 것입니다. 화성 궤도 탐사선 오비터호는 앞으로 보내는 로버가 착륙할 장소를 물색하기 위한 충분한 자료를 수집하는 것을 목적으로 한다고 과학자들은 말합니다.

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The most powerful spacecraft ever sent to Mars has begun revealing new clues to the red planet's changing environment, including more hints of past water flow. Scientists hope the U.S. space agency's Mars Reconnaissance Orbiter will detect whether liquid water still exists there.

The first images from the satellite are test pictures taken in late September and early this month to help scientists calibrate their instruments. But a Mars researcher at the U.S. space agency NASA, Steve Saunders, says the pictures offer a preview of spectacular shots yet to come.

"We have another new Mars," said Steve Saunders. "Every time we go to Mars with a new set of instruments, we have a different planet."

The Mars Reconnaissance Orbiter has five times better resolution over more area than satellites currently circling the planet. It can see things smaller than one meter across, thanks to extremely sharp cameras and an altitude 20 percent lower than its predecessors - about 300 kilometers.

Another NASA Mars scientist, Richard Zurek, calls the detail of the first images incredible.

"You're seeing information that is comparable or even better than what you would see flying over the surface of the Earth from a commercial airliner," said Richard Zurek.

NASA says the orbiter is seeing details in the shapes and layers of icy ground near Mars' north pole. An instrument peering at a vast valley in the region named Chasma Boreale has seen layers that vary in amounts of ice and dust. Johns Hopkins University researcher Scott Murchie says this suggests that climate cycles have occurred relatively recently.

"So what this is telling us is that at the north polar cap over the last 100,000, or so years, there has been a really dynamic history of change in climate that is recorded in the layers of ice, much like the way we would determine Earth's climate change by going back and looking at a core of ice in Greenland," said Scott Murchie.

At another valley called Mawrth Vallis, much lower in latitude, the Mars Reconnaissance Orbiter has been able to detect differences in clays spotted previously by the European Space Agency's Mars Express satellite. Murchie says some are rich in iron and others contain aluminum.

"Clay is really significant geologically because for it to form, the rocks have to have been soaking for a really long period of time in water," he said. "Differences in the mineralogy tell us something about how the environment might have been different from place to place."

Murchie says the areas rich in clay show some of the best evidence for conditions possibly favorable to life on ancient Mars.

University of Arizona geologist Alfred McEwen points to other new evidence of water at a small crater in the red planet's southern hemisphere. He describes a system of gullies that weave in and out as if they are braided.

"That tells us water flowed in this area," explained Alfred McEwen. "And that was geologically recent. So we are confirming previous results in much greater detail. Water does flow on the surface of Mars in the current geologic epoch."

The big question is whether water is seeping on the surface of Mars today. McEwen says there is no evidence yet, but researchers will continue to monitor surface changes over time with the new U.S. orbiter and the other U.S. and European spacecraft already circling to see if they can detect present water flows.

Richard Zurek adds that scientists do not even know when and for how long it flowed in the past.

"How persistent has it been, and does it come in a single episode or multiple episodes? I think that what we're seeing that as we see more detail, that history can be quite complex," he said. "Ultimately we're looking to see finer slices in time of the evolution of Mars."

The scientists say that many questions about Mars cannot be answered from above, but will require more rovers like the current pair named Spirit and Opportunity. What the Mars Reconnaissance Orbiter can do is gather enough data to suggest where future surface robots should be sent.

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